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La découverte de l’insuline et du stress

Challenge de lecture Diabète, Saison 3

Deux grandes histoires de la recherche biomédicale de la première partie du XXème siècle, la découverte de l’insuline et d’autre part celle du stress, sont racontées sous forme romancée par William Rostène, directeur de recherche émérite à l’INSERM et spécialiste de renommée internationale en neurosciences.

Pendant la Première Guerre mondiale, Paul Dormont, un jeune brancardier australien fait la connaissance de Frederick Banting, un médecin canadien. Après la guerre, Paul devenu médecin et biochimiste, s’installe à Montréal pour rejoindre Banting. Il travaille également avec James Collip et collabore à la découverte de l’insuline, travail pour lequel Frederick Banting obtiendra le prix Nobel.

L’auteur nous raconte les petites histoires (Banting et son caractère, son épouse…) dans l’Histoire pour dresser un tableau du monde de la recherche à l’image de toutes les sociétés humaines : ego, ambitions, tensions… qui compliquent les relations entre les hommes, d’autant plus que s’ajoute l’obtention du Nobel.

Pendant la Seconde Guerre mondiale, Paul doit modifier ses sujets de recherche : « Tous les laboratoires devaient dorénavant se concentrer sur des travaux utiles. Nous étions tous concernés, aussi bien les physiciens que les chimistes ou les biologistes ».

Par amour pour la recherche « je ne savais pas ce qui me poussait à continuer. L’accès à la connaissance, toujours apprendre. Le besoin d’avancer dans cette recherche qui vous prend aux tripes», Paul se retrouve dans un Paris dont il a toujours rêvé mais qui ne ressemble pas, à cette époque-là, à la description de son père, français émigré en Australie. Il va mettre sa vie en danger et se retrouver mêlé à des activités de contre-espionnage et de résistance.

A travers Paul Dormont, c’est le métier de chercheur, souvent méconnu, qui est conté. Une personne comme les autres, avec des périodes d’excitation, d’incertitude, la quête de publications, la recherche de bonnes conditions de travail, les relations hiérarchiques entre les chercheurs, l’élève qui dépasse le maître…

Parmi les personnes réelles citées :
• Leonard Thomson, premier patient à avoir bénéficié de l’insuline
• Frédéric Banting et John Mc Leod (patron de Banting, associé au Nobel)
• Charles Best, élève de Banting
• James Collip, pionnier de l’endocrinologie moderne
• Hans Selye, « père » du stress

Citation marquante
J’appris aussi que ce monde de la recherche, comme celui de la médecine, censé apporter la connaissance ou apporter le bien-être des gens, ne différait pas de la société dans laquelle nous vivons. Pouvoir, ambition, estime de soi, rendent les relations difficiles. Mais, heureusement, la recherche n’est pas faite que de conflits. C’est aussi l’enthousiasme partagé, l’amitié, une vie de liberté d’une richesse inouïe.

Points faibles
• Quelques petites coquilles, une typographie pas très agréable, un peu long parfois
• On aimerait bien savoir ce qui est vrai ou faux (par exemple, les échanges du jury Nobel sont-ils vrais ?), même si l’auteur nous décrit bien qui sont les personnes réelles et imaginaires

Points forts du livre
• Histoire d’amour, intrigues, amitiés, explications sur les essais-recherche sur l’insuline et le stress
• Des chapitres courts qui donnent du rythme au livre

Mon point de vue
La forme roman à suspense est plutôt réussie pour nous transmettre la passion de chercher (trouver) qui anime les chercheurs et plonger, de l’intérieur, dans le monde de la recherche. Inégal, le livre réussit cependant à nous étonner et à nous passionner en nous contant l’histoire de ces deux découvertes fondamentales pour l’humanité.

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A propos de Littérature et Santé

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